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JR鉄道いさぶろう号で山越え

熊本県から鹿児島・宮崎の最短ルートは人吉から高地を越えてえびのに抜けるルート。高速道路は九州自動車道、鉄道は肥薩線が人吉から吉松まで高原を抜ける。その鉄道の山越えルート作りはかつて難事業。その功労者の名前がいさぶろうとしんぺい。

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出発前に人吉駅伝統の弁当売りに出会えた。

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下りのいさぶろう号は人吉駅を出て球磨川を渡ると山登りが始まり、トンネルの連続。レトロな社内では前方モニターも見れる。

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やがて大畑のループ線に入り、さらに日本で唯一のループ線内のスイッチバックがあり、そこが大畑駅。古い駅舎は鉄道ファンなどに人気で、駅舎内には名刺などが溢れる。

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急勾配のループを登って行くと、下に通った駅も見えてくる。

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又連続するトンネルを抜けると大畑から240メートル登った所に矢岳駅。ここはD51保存のSL展示館があり、5分停車の間、見学や買い物が出来る。子供が真っ先に走って行った。

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矢岳の先の長いトンネルをくぐると日本三大車窓の景色が広がり、盆地が見える。

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その間一気に下り勾配を進み、スイッチバックで戻ったら宮崎県の真幸駅。真の幸福の名から、ホームには幸せの鐘があって、5分停車の間に次々乗客が鳴らして行く。

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そしてさらに下ると終点の鹿児島県の吉松駅。宮崎と鹿児島に分岐していく鉄道拠点で、かつて活躍したSLが駅前に保存展示されている。

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ここで鹿児島に向かう別のD&Sのはやとの風が待っていた。

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短い区間を70分掛けて力強く峠越えする列車の旅は、鉄道旅行の醍醐味が詰まっていて人気のルート。但し昔の難工事と動力のいるSL運行への思いも湧いた。

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